På studietur til mesterlige Augusta

TRANGT: Slik så det ut da Tiger Woods slo ut på det 18. hullet under treningsrunden FØR turneringen i 2008. Da kan man tenke seg hvordan det vil se ut når Tiger gjør comeback her 8. april.

Vi forventet å finne et høyt gjerde rundt en lukket, privat golfklubb. Så feil kan man ta av Augusta National og Masters.

Idet vi ankommer Masters i 2009 blir vi møtt av egne radiosendinger med informasjon, intervjuer og live-oppdateringer fra banen, store åpne parkeringsplasser og et inngangsparti som i Disney World.
Alle tilskuere må inn den samme porten, gjennom metalldetektorer for sjekk av alle personlige eiendeler. Det er ikke tillatt med sekker, kameraer, telefoner og mye mer. Vi følger den brede asfalterte veien ned til et lite museum, en stor kafé og en enorm souvenirbutikk. Her ligger også turneringskontoret og pressefasiliteter.
Deretter venter hull 1.
 
Ingen storskjermer
Augusta National åpner seg og har mye plass for publikum. Det er fire store serveringssteder på banen der alt er tilrettelagt for køavvikling i åtte linjer med like varer. I motsetning til de fleste andre turneringer på PGA-touren finnes det ikke storskjermer eller annen elektronikk på banen, men til gjengjeld er Masters’ hjemmeside en av de mest avanserte som i dag finnes i golfverden.
For oss som er vant til å se turneringen på TV er det en overraskelse å komme inn på banen og se hvordan den ser ut i virkeligheten. Jeg husker første gang jeg sto på toppen av utforløypa «Die Streif» i Kitzbühel. På TV ser det bratt ut, i virkeligheten stuper du ut og har følelsen av at bakken forsvinner under deg. Litt av det samme er det å komme til Augusta. Banen er overraskende kupert og fører tankene hjem til «gamle» Bogstad. De fleste hullene spilles opp eller ned og det er mange blinde slag. Med TV-tårn som er fem meter høye forsvinner dette inntrykket og banen ser flat, åpen og hyggelig ut. Noe annet som skiller Augusta National fra de fleste andre baner er blomsterprakten på banen. Masters spilles i april hvert år og dette er blomstringstid både for azaleaer og kornelltrærne.
Greenene har en gjennomsnittlig størrelse på 570 kvadratmeter og er sådd med krypkvein. Fairwayene og utslagsteder er sådd med bermudagress og har fortsatt dårlige grunnforhold med mye leire, men dette kompenseres nå med avansert drenering og et vanningssystem som kutter strømmen ved stormvarsel for å unngå kortslutninger.
 
Store forandringer
Turneringsbanen er nå 6.665 meter lang. Det er de senere år gjort mye med ombygginger av greener, bunkere og utslagsteder. Det er i alt 44 bunkere på banen og vann er i spill på seks hull. Bunkerne er gjort dypere og det er en reel straff å havne i fairwaybunkere. I vannhindrene bor det skilpadder, og disse utsettes stadig for fare gjennom baller på avveie. Ingen av de oppbygde vannhindrene har fontener, men et undervanns pumpesystem for sirkulasjon av vannet.
Tilbake til greenene. Augusta National og Marsh Benson var på midten av 90-tallet pioneren bak SubAir-systemet. Dette har vært en av de viktigste faktorene for å holde jevne gode greener uansett vær. Når våren plutselig slipper taket og kulden og nedbøren kommer tilbake, er man raskt ute med å «tømme» greenene for vann og overvåke dem. Siste treningsdag i 2009 var det sludd og nullføre i Atlanta, nærmeste storby, mens det bare var et par grader varmere i Augusta. Selv om dette er sjelden kost, er været ustabilt så nær Atlanterhavet.
En fordel for vedlikehold på Augusta National er at banen er stengt fra midten av mai, helt frem til oktober og spilles kun av medlemmene gjennom vinteren. Det er forøvrig få av klubbens 300 medlemmer som bor i Augusta om sommeren fordi varmen og luftfuktigheten blir nesten uutholdelig.
 
Snudde rangen
Den største endringen etter turneringen i 2008 var oppkjøp av naboeiendommer med riving av hus og skog for å tilrettelegge gratis parkering for alle tilskuere. Før årets turnering har man vendt driving-rangen 90 grader for å øke lengden. Dette innebar at et par hus måtte rives og en parkeringsplass må flyttes, men driving-rangen har nå en lengde på nesten 400 meter.
Alle billetter går til tidligere kjøpere og det er derfor stort sett de samme menneskene som får være tilstede på The Masters fra år til år. Mange familier i Augusta og byene rundt har uke-pass til fire personer og låner ut disse til venner og kjente. Det er svært lite svartebørs på turneringsdagene, men på treningsdagene er det mulig å kjøpe billetter på gaten. Det er ca 30.000 mennesker innenfor portene hver dag. Selv om det ikke er mulig å kjøpe billetter til turneringsdager, kan man delta i trekning av billetter til treningsrundene. Det er også lov å fotografere under treningsdagene, men ikke turneringsdagene.
 
Miljøvern viktig
Alt er grønt på Augusta National: gresset, jakkene, drikkebegrene og søppelposene.
I tillegg er det et mål for klubben å være miljøvennlig. Augusta National har fått mye kritikk for å se kunstig ut og er feilaktig beskyldt for kunstig farging av gress og vann. Alt vann som brukes på banen hentes fra Savannah River og avløperen Rays Creek, elven som renner gjennom banen. Akkurat som de fleste baner i Norge bruker også Augusta overvåking av vær som et viktig planleggingsverktøy når det skal tilføres næring og sprøytemidler. I tillegg til vanlige meteorologiske tjenester har Augusta en egen avansert værstasjon og et eget plantelaboratorium på banen.
Til tross for at Augusta National er opptatt av miljøvern og arbeider målrettet, er det vanskelig for andre klubber å bli målt opp mot dette. Golfere over hele verden ser denne praktfulle og plettfire banen på TV hver eneste vår og forventer at det skal være mulig å gjøre det samme på sin hjemmeklubb – en forventning som er urealistisk.
 
Turneringen
Selve turneringskontoret syder av aktivitet døgnet rundt.
I turneringsuken er rundt 50 dommere tilstede for å assistere spillerne i regelspørsmål. Banestaben som til daglig teller et ti-talls personer utvides til rundt 40 og det er effektivitet i alle oppdrag. Å se fairwayer klippes med 12 maskiner er imponerende. Vi fikk likevel oppleve at ansvarshavende ga alle 12 en skikkelig overhaling når de misset klippelinjen sin, dermed ble det en ekstra runde med fairwayklipping.
En annen fascinerende gruppe i aksjon under Masters er en egen hullplasseringskomité bestående av syv personer. Dette er i tillegg til Tournament Director (TD), flere av klubbens medlemmer. De bruker mye tid på å finne gode hullplasseringer som er rettferdige for alle spillerne. Da vi så dem i arbeid på green 16 brukte de 25 minutter for å finne utgangspunkt for flere plasseringer. Avgjørelsen for hvor hullet til sist blir satt, baseres på dagens vær!
Turneringen i 2009, hvor Angel Cabrera til slutt sto igjen med den grønne vinnerjakka, vil huskes best for er at det var en av de mest publikumsvennlige. Banen var igjen satt opp på en måte som tillot spillerne å ta sjanser og dermed score lavt. Første turneringsdag var Chad Campbell nær ved å sette banerekord, men avsluttet dessverre en god runde med bogey på de to siste hullene.
 
Nær 400 frivillige
På banen er det til enhver tid mellom 350 og 400 frivillige. Det kryr av veivisere, marshals, ryddegutter, salgspersoner. Ettersom Masters er et privateid selskap finnes det ingen offentlige regnskap for turneringen, men det er den eneste turneringen som i dag ikke har reklame på banen. Det selges TV-rettigheter for millioner av dollar og de største firmaene i amerikansk næringsliv er bidragsytere både økonomisk og teknologisk.
Rekruttering og vekst er viktige temaer også i USA. «Junior pass program» er en viktig detalj i en turnering som ikke har solgt billetter siden 1972. Passet gir barn, som går sammen med personer med adgangskort, gratisbillett hver dag.
I tillegg har Masters vært en aktiv bidragsyter i den veldedige organisasjonen «First tee», som hjelper vanskeligstilte barn gjennom aktivitet. Det er også en rekke lovende amatører og profesjonelle spillere fra fjerne himmelstrøk som blir invitert til deltagelse. Dette er også med på å spre oppmerksomheten rundt sporten i områder av verden der golf er ukjent.
Kort oppsummert: Masters en opplevelse helt utenom det vanlige. For en golfinteressert og kan det vel nærmest sammenlignes med en syvårings første besøk i Disney World.

Norsk Golf ønsker at du deltar i debatten og diskuterer denne saken. Vi ber om en saklig og respektfull tone i kommentarfeltet. Vi tillater ikke banning, diskriminerende utsagn, utskjelling av andre debattanter, enkeltpersoner og grupper.

Innlegg som ikke er skrevet med fullt navn vil bli noe strengere moderert. Vi fjerner alle innlegg som vi mener ikke hører hjemme i det offentlige rom. Gjentatte brudd på reglene kan føre til utestengelse.