Espen Kofstad spilte sitt livs golf i søndagens avslutningsrunde av Slovakia. Kofstad, som startet dagen fire slag bak etter å ha mistet ledelsen på lørdag, reiste seg mesterlig med en avslutningsrunde på åtte under par – hans beste runde på Challenge Tour. Og timingen for knallrunden kunne ikke vært bedre!

– Det er den beste runden jeg har spilt. Det var deilig å avslutte så sterkt, spesielt når det er så mye som står på spill, sier Kofstad til Norsk Golf.

– Jeg er så lykkelig over at jeg har klart det!

Smittsom energi

Kofstad viste seg som sterkest da det gjaldt som mest, da han gikk de fire siste hullene på fjerderunden på fem under par. Da runden var omme, var navnet hans plutselig alene på toppen av leaderboardet. Dermed ventet en time med neglebiting i klubbhuset i påvente av hva som skulle skje med de resterende spillerne i feltet. 

Lederen etter tre runder, Romain Langasque, kom seg også til 17 under par med birdie på hull 15. Med par på de tre siste hullene ga han Kofstad selskap på toppen av leaderboardet. Da bar det ut på hull 18 igjen i omspill.

Kofstad sin «selfie» med trofeet og sin nye, blå blazer. (Foto: Espen Kofstad/Facebook)

Der var premisset for Kofstad følgende:​ Vant han omspillet, kunne han booke flybilletten til OL i Brasil. 

Langasque var alt annen enn noen enkel motstander. For bare noen måneder siden ble den formsterke 21-åringen nummer 39 i The Masters – den gang som amatør.

– Det var en dritnervøs situasjon. Man vet hvor mye som står på spill og at det ikke er rom for å gjøre noen feil, sier Kofstad.

Kofstad og Langasque startet omspillet med å dele på par. På andre forsøk satte begge innspillene på green, tre meter til høyre for flagget. Langasque misset sin putt på den lave siden av hullet, mens Kofstad, som nettopp hadde «fått» linjen, satte putten rett i koppen.

Dermed kunne han strekke armene i været og juble for karrierens tredje Challenge Tour-seier, hans første siden 2012, og en plass i OL sammen med Suzann Pettersen og Marianne Skarpnord.

– Det var en herlig finish. På starten av dagen satte jeg meg som mål å gå ti under par. Jeg spilte med svenske Alexander Björk, som jeg kjenner godt fra før. Han gjorde fem birdies på de første syv hull. Det hjalp veldig når jeg også måtte jage birdies. Vår energi smittet over på hverandre, forteller Kofstad til Norsk Golf.

Kofstad beskriver søndagens runde som feilfri. Han traff alle fairways og bommet bare en green. Han sier hans mentale innstilling hele uken var som snytt ut av læreboken til en sportspsykolog.

Jeg tenkte ikke noe på at det stod om en OL-plass. Jeg forsøkte bare å vinne golfturneringen. 

Espen Kofstad

– Jeg tenkte ikke noe på at det stod om en OL-plass. Jeg forsøkte bare å vinne golfturneringen. Jeg tenkte at så lenge jeg spiller bra golf, så kommer det til å løse seg. Jeg fokuserte på å treffe greener og senke putter. Jeg er stolt av hvordan jeg klarte å ta ett slag av gangen.

Team Norway-sjef Jon Karlsen kommer ikke på noen enkeltstående runder i norsk golfhistorie som er mer imponerende enn det Kofstad leverte i Slovakia søndag:

– Det er tidenes beste norske golfrunde. Når du tenker på forutsetningene, skadene han har vært gjennom, og det faktum at han gå en så lav runde i dag for å klare å vinne, føler jeg ikke det er noen overdrivelse å konkludere slik, sier han til Norsk Golf.

(Se Kofstads vinnerputt her)

24 birdies og en eagle. Espen Kofstad var «a man on a mission» denne uken. 

Seier var det eneste som var godt nok for Kofstad til å sikre OL-deltagelse. Hadde han tapt andreplassen, hadde han fått status som førstereserve. Nå slipper han å vente på at noen flere spillere skal trekke seg. Seieren kommer til å løfte ham til rundt 290. plass på verdensrankingen, komfortabelt innenfor OL-kravet. 

Søndagens seier er kronen på verket på det som har vært en fantastisk comebacksesong av Espen Kofstad så langt. Etter to sesonger ødelagt av en skade i ryggen har han slått knallhardt tilbake med fire topp-5-plasseringer og nå en seier. I tillegg til at seieren gir ham OL-billetten, er den også et stort steg på vei mot europatour-kortet i 2017.

Det var det nok ikke mange som hadde forutsett på starten av året. Kofstad har nå klatret 1150 plasser på verdensrankingen siden januar. Ingen andre spillere i verden har klatret mer.

– Det var ganske urealistisk den gang å tro at jeg kom til å kvalifisere meg til OL, men jeg har alltid visst at spillet mitt har vært godt nok. Jeg vet hva jeg har kapasitet til å klare. Da jeg trente meg opp fra skaden i fjor sommer, spilte jeg to runder i uka. De var alltid på 60-tallet, så spillet har vært der hele tiden. Men det er noe helt annet å sette det sammen i en turnering under disse omstendighetene, når det gjelder som mest, sier Kofstad.

Dette er øyeblikket Espen Kofstad setter seiersputten. (Foto: Skjermdump: Challenge Tour/Twitter)

Han lover at han ikke kommer til å gjøre som Jason Day, Rory McIlroy og Dustin Johnson har gjort før ham. De har alle trukket seg fra OL på grunn av frykt for zikaviruset.

Jeg reiser uansett! Jeg tar med meg myggspray, og ber caddien min røyke litt ekstra for å holde myggen unna

Espen Kofstad

– Jeg reiser uansett! Jeg tar med meg myggspray, og ber caddien min røyke litt ekstra for å holde myggen unna, fleiper Kofstad lattermildt.

Det er fortsatt noen formaliteter som gjenstår for at Oslo-spilleren blir OL-klar. Det er Olympiatoppen som bestemmer om han eventuelt får lov til å dra til OL eller ikke. Deres offisielle uttak er en snau uke unna.

Marit Breivik, assisterende toppidrettssjef i Olympiatoppen, uttalte nylig til Norsk Golf at de ønsker å ha med alle de norske golferne som oppfyller uttakskriteriene til Brasil.

Kofstads seier er verdt 256 000 kroner. Det løfter ham helt opp til fjerdeplass på Challenge Tours pengeliste. Men noen feiring av søndagens triumf, blir det foreløpig ikke.

– Nå skal jeg hjem til Norge og sove litt. Forhåpentligvis blir det grunn til å feire når jeg skal spille lag-NM neste uke også!

NB! ​Kristian Krogh Johannessen havnet naturlig nok litt i skyggen av Espen Kofstad denne helgen. Johannessen avsluttet med en runde på fire under par, og delte dermed en flott 8. plass – hans første topp-10-plassering på Challenge Tour. 

Resultater