Forventningene til verdenseneren i årets første major er skyhøye. Bookmarkerne er enige i at Tiger er storfavoritten, og betaler bare fire ganger pengene tilbake dersom han skulle vinne. Men det nærmer seg fem år siden Woods sist vant en major, og hele åtte år er gått siden han beseiret Chis DiMarco i omspill på Augusta i 2005.

 

Woods har de siste par årene kjempet seg tilbake fra skandaler på hjemmefronten, skader, og store svingendringer. Han har allerede vunnet seks ganger det siste året, men det argumenteres fortsatt for at han fortsatt må vinne en major for at vi offisielt kan kalle Tiger for den samme gamle.

 

Vi presenterer fem argumenter for, og fem argumenter mot at det blir et faktum denne helgen.

 

 

Derfor VINNER han

 

 

Balanse i livet igjen

 

Golf er en sammensatt sport, der den psykologiske delen av spillet er ekstremt viktig. Med ny kjæreste sier Tiger Woods at han endelig har funnet riktig balanse i livet igjen. Tiger utstråler en selvtillit og ro igjen som vi ikke har sett på noen år.

 

 

 

 

Brennhet putter

 

Steve Stricker sine tips på puttinggreenen på Doral for noen uker siden har fått mye av æren for at Tiger Woods har funnet tilbake til gammel storhet på greenene. Men faktum er at Woods puttet som sitt gamle jeg også under årets første seier på Torrey Pines. Woods leder PGA-touren i «strokes gained putting»-statistikken (1,476 putter per runde). Han har vært god til å unngå treputter (nr. 4 på touren), og har vært den som har senket flest putter mellom 1,5 og seks meter. Putting er mye psykologi, og når privatlivet begynner å falle på plass igjen har Tiger fått en ting mindre å bekymre seg over.

 

 

 

 

I storform

 

Tiger Woods er verdensener igjen, takket være tre seiere på sine fem første turneringer av årets PGA Tour. Nå er han storfavoritt. Favorittstempel er for de fleste en byrde, men Tiger har alltid stortrives med høye forventninger. Kanskje er det også nettopp derfor det er nesten umulig å ta fra ham ledelsen når han leder etter 54 hull. Av de 54 gangene han har ledet etter tre runder har han vunnet 48 av dem. Tiger var også blant favorittene i fjor, da han også da vant på Bay Hill et par uker før The Masters.  I Masters skuffet han imidlertid med en nedslående 40. plass. Tiger forklarer det selv med at at svingendringene hans nå er på et helt annet stadie sammenlignet med for ett år siden.

 

 

 

 

Eliminert venstresiden

 

Tigers tidligere trener, Hank Haney har oppkalt sin Tiger-biografi etter hans store feilslag: «The Big Miss» – en kraftig venstrehook med driveren. De to jobbet mye med å fjerne feilslaget, og Tiger spilte sin beste golf da han klarte å eliminere farene på venstresiden av banen. Woods er langt fra den beste med driveren i hånden på touren – han ligger på 81. plass i statistikken «total driving» som regner snittet av utslagslengde- og fairwaytreff. Men nok en gang ser han ut til å ha eliminert venstresiden av banen. Tigers feilslag med driveren nå er en kraftig høyreskru. Den er imidlertid langt fra så katastrofal som en hook, ettersom den lander mykere med mer backspinn, og dermed ikke spretter like langt inn i trøbbel. Og Woods har opp gjennom karrieren vist at så lenge han har en linje inn til hullet på innspillet så er han farlig.

 

 

 

 

Farlig med wedgen 

 

Det er ikke bare med putteren i hånda Tiger redder scoren. Rundt greenene har han også funnet tilbake til touchen, som er så enormt viktig på Augusta. En av hans store svakheter i fjor – lengdekontrollen på wedgeinnspillene – er i år en av hans styrker. Da Woods vant Arnold Palmer Invitational på Bay Hill forrige måned var han midt i feltet på antall greentreff. Likevel reddet han seg inn gang på gang, noe som til slutt resulterte i seier.

 

 

 

 

Derfor vinner han IKKE

 

 

Bare komfortabel med fader

 

Flere av nøkkelhullene på Augusta National krever en venstreskru fra tee, og banen sies å favorisere venstrehendte spillere fordi de kan spille med en tryggere fade. Hull 2, 10, 13 – og 14 er blant hullene hvor man bør kunne jobbe ballen fra høyre mot venstre fra utslaget. Tiger slår nesten utelukkende høyreskruer med driveren, og de gangene han forsøker seg på en draw er «the big miss» alltid en underliggende fare. Etter at Augusta ble forlenget er Woods denne uken avhengig av driveren i mye større grad enn årets tidligere seiere, hvor han stort sett kunne lene seg på sin trofaste wood- og jern-«stinger» fra tee.

 

 

 

 

Begynner å bli stresset?

 

Det har snart gått fem år siden forrige majorseier, og åtte år siden forrige Masters-tittel. Woods så lenge ut til å marsjere forbi Jack Nicklaus sin majorrekord på 18 i rekordfart, men så sa det stopp. Woods nærmer seg 40, og tiden begynner å renne ut om han skal passere Nicklaus som tidenes mestvinnende i majorer. Selv om han nå vinner turneringer igjen i samme tempo som før, sier Woods selv det er majortriumfer han måler suksessen sin etter. Begynner han å bli stresset?

 

 

 

 

Mye å bevise med putteren

 

Augusta Nationals greener er ikke som andre greener. Woods har puttet som en gud så langt i år, men presset som medfølger en majorkonkurranse er ikke å sammenligne med vanlige PGA Tour-turneringer. Woods har vært i nærheten av å vinne på Augusta en rekke ganger de siste årene. Siden seieren i 2005 har han havnet utenfor topp seks bare en gang. Under pressekonferansen tidligere denne uken innrømmet han at det er putteren som har hindret ham i å kunne fylle på garderoben med flere grønne jakker.

 

 

 

 

Takler han helgen?

 

Y.E. Yang klarte det «umulige» da han tok fra Woods ledelsen etter 54 hull i en major og vant PGA-mesterskapet på Hazeltine i 2009. Kort tid etter falt privatlivet hans i grus, og Woods har siden da ikke vært den samme i majorturneringer – først og fremst i helgen. Det var tydelig i fjor, da Woods snuste på ledelsen i både The U.S. Open, The Open og PGA Championship, før han visnet i helgene. Det sies at The Masters ikke begynner før back nine på søndag. Da må man være i sitt ess om man skal vinne.

 

 

 

 

«Tiger-proofing» fungerte

 

Tiger har totalt vunnet Masters fire ganger. Bare en av seierene til Woods har kommet siden Augusta National ble bygget om i 2002, en ombygging som på folkemunne har blitt kalt «Tiger-proofing». Før da hadde Augusta passet Tiger ypperlig – korte par 5-hull ga han mellomlange jern inn på andreslaget, og brede landingssoner lot ham utnytte kraften med driveren maksimalt. I 2002 ble banen både lengre og trangere, og Tiger har ikke dominert der i samme grad. Banen har blitt vanskeligere for alle, men Tiger innrømmet i 2011 at ombyggingen eliminerte flere av hans fortrinn der. Banen favoriserer fortsatt long-hitterne, men Tiger er avhengig av en god uke med driveren for å vinne. Det er alt annet enn gitt.