Det er 18 spillere i feltet i Hero World Challenge på Bahamas, men i realiteten er det bare én spiller det egentlig handler om denne uken.

«Så, hva ønsker dere å prate om?» fleipet Justin Thomas da han møtte pressen etter å ha fullført åpningsrunden i ball med Tiger Woods, der de signerte for hver sin 69-runde.

Og rett som det var: Thomas ble stilt fem spørsmål om Tiger før han fikk prate om seg selv.

Golfkanaler, nettsider og sosiale medier har nærmest rent over av Tiger-oppdateringer den siste uken, og torsdag var ventetiden endelig omme. 

Etter et ti måneders skadeavbrekk fulgte en samlet golfverden spent med på hva Tiger hadde å varte opp med. Resultatet ble en imponerende åpningsrunde på tre under par, bestående av fem birdies, to bogeys og resten par. Dermed ligger han tre slag bak lederen Tommy Fleetwood fra England.

(Leaderboard)

Enda viktigere enn scoren var det imidlertid at han ser adskillig friskere ut i steget enn på flere år. Han var ikke redd for å svinge hardt med driveren, han var tilsynelatende helt uten smerter i ryggen, han var i godt humør, og vi fikk til og med se noen av hans karakteristiske «fist pumps» igjen.

Selv om et par begredelige chipper minnet oss på at veien tilbake til toppen fortsatt er lang, lover 69-runden godt for fortsettelsen.

– Jeg synes jeg gjorde det veldig bra i dag! Det var fint å klare å score slik i dag. Det var deilig å få unnagjort den første runden, og jeg er bare tre slag bak teten, konstaterte en fornøyd Woods etter runden.

(Se alle slagene fra Tigers åpningsrunde i videoen under)

Han benyttet anledningen til å takke noen av sine kollegaer, Justin Thomas, Rickie Fowler, Patrick Berger og Rory McIlroy, for måten de har hjulpet ham på vei tilbake til golfbanen igjen.

– De har vært fantastiske og forsøkt å hjelpe meg. De har sendt meg tekstmeldinger og invitert meg med ut for å spille. Vi har spilt om litt penger og hatt det gøy. De har virkelig ønsket å hjelpe meg tilbake. Da jeg måtte gi meg med skade, slo jeg mye kortere enn Rickie Fowler, og når jeg kom tilbake nå, slo jeg plutselig like langt. Det var fint å få måle seg med de andre gutta og bruke dem som referanse, forklarer Tiger.

En som lot seg imponere av svingen til Tiger, var The Golf Channels sving-guru Brandel Chamblee. Chamblee har vært kritisk til Tigers stadige svingendringer i en årrekke, men nå liker han det han ser.

– Dette var langt bedre enn jeg forventet. Det er defintivit det beste jeg har sett ham svinge siden før alle skadene begynte.

(Artikkelen fortsetter under bildet)

Tiger Woods og Justin Thomas utvekslet hver sin 69-runde torsdag. (Foto: Getty Images)

Konkurrentene var også glade for å ha Tiger tilbake:

– Vi forsøkte å få oppdateringer på hvordan det gikk med han mens vi spilte selv. På hvert eneste hull spurte vi mikrofon-folka om de hadde noen oppdateringer. Jeg tror alle her er henrykt og gledet seg til å se hvordan han kom til å gjøre det, sier Matt Kuchar, som åpnet med en runde på fem under par og deler andreplassen.

Der ligger også Rickie Fowler, som har spilt fire runder med Tiger de siste par ukene.

– Jeg er ikke overrasket i det hele tatt. Se på hans mentale styrke, han er en av de beste, hvis ikke den aller beste noensinne, sier Fowler.

(NB! Tiger skal spille med Henrik Stenson på fredag. De slår ut klokken 17.43 norsk tid)

Under kan du se noen av reaksjonene i sosiale medier torsdag fra andre proffer og idrettsstjerner: