9. juni er det omsider duket for den første utgaven av Saudi-Arabia nye golfliga, «LIV Golf Invitational Series». Med en gigantisk pengesekk fra saudienes oljefond har Greg Norman og co. det siste året forsøkt å lokke til seg flere av verdens største golfstjerner til sitt storstilte prosjekt, men etter å ha gått på det ene nederlaget etter den andre denne våren har nesten alle de største navnene erklært sin trofasthet til PGA-touren.

Likevel skal angivelig rundt 15 av verdens 100 beste spillere søkt om å være med i åpningsturneringen i England i juni, der potten er på svimlende 240 millioner kroner, og ifølge Golf Channel har 20 PGA Tour-medlemmer søkt om å være med i turneringen, blant andre Phil Mickelson, Lee Westwood, Sergio Garcia og Robert Garrigus.

Tirsdag fikk imidlertid LIV Golf-prosjektet nok et tilbakeslag etter at PGA Tour sendte ut en e-post til spillerne som har søkt om tillatelse til å få fri fra PGA-touren i uke 23 for å spille den første LIV Golf-turneringen i London.

«Vi har varslet de som har søkt, om at deres forespørsel har blitt avslått i henhold til PGA Tours regelverk. Som sådan er Tour-medlemmer ikke tillatt å delta i Saudi Golf Leagues arrangement i London. Som medlemsorganisasjon tror vi at denne avgjørelsen er i beste interesse for PGA Tour og våre spillere», heter det i brevet signert tourens visepresident, Tyler Dennis. 

Legg for øvrig merke til hvordan utbryterligaen omtales som «Saudi Golf League», og ikke sitt riktige navn «LIV Golf Invitational Series».

(Artikkelen fortsetter under)

PGA Tour-sjef Jay Monahan har bestemt seg for å gjøre livet vanskelig for Greg Norman og LIV Golf. (Foto: Getty Images)

Ifølge PGA Tours regelverk må spillerne søke om tillatelse hver gang de ønsker å konkurrere på en annen tour, dersom turneringen kolliderer med en av PGA Tours egne turneringer. Spillerne er vanligvis tillatt å spille tre slike turneringer i året, men touren har også forbeholdt seg retten til å ikke innvilge slike fritak hvis touren mener det vil være skadelig for en kontraktfestet forpliktelse overfor en av sine egne turneringssponsorer.

I dette tilfellet er det snakk om RBC Canadian Open, som spilles samtidig som den første LIV Golf-turneringen i London.

(Artikkelen fortsetter under)

Norman: – Et ulovlig monopol

Reaksjonen fra Greg Norman lot naturligvis ikke vente på seg. Tidligere på dagen annonserte LIV Golf at de kom til å investere ytterligere to milliarder dollar (!) i prosjektet og skal utvide turneringsserien til 10 turneringer i 2023 og 14 turneringer i 2024 og 2025.

(Artikkelen fortsetter under)

LIV Golfs tour-sjef Greg Norman omtaler PGA Tours måte å styre sin butikk på som et «ulovlig monopol». (Foto: Getty Images)

– Dessverre ser det ut til at PGA Tour er innstilt på å nekte profesjonelle golfere retten til å spille golf, med mindre det utelukkende er i en PGA Tour-turnering. Touren er innstilt på å opprettholde sitt ulovlige monopol på det som skal være et fritt og åpent marked, skriver Norman, og fortsetter:

– Tourens handling er anti-golf, anti-fan og anti-konkurranse. Men uansett hvilke hindringer PGA Tour legger i veien for oss, vil vi ikke la oss stoppe. Vi vil fortsette å gi spillerne alternativer som promoterer den fantastiske golfsporten globalt.

Nå gjenstår det å se om noen spillere velger å delta i turneringen til tross for at PGA Tour har satt foten ned. Det er foreløpig uvisst hva slags straff spillerne som trosser touren, kan vente seg, men PGA Tour har tidligere truet med utestengelser og sagt at spillerne som går over til LIV Golf, ikke vil bli ønsket velkommen tilbake. Om de har juridisk grunnlag til å gjøre det, er derimot usikkert.

En anonym PGA Tour-spiller som hadde tenkt til å spille i London, sier til Golfweek at han nå avventer situasjonen for å se hva PGA Tour-sjef Jay Monahan bestemmer seg for å gjøre.

– Jeg veier opp fordeler og ulemper ved å gjøre et hopp som dette. Det Jay bestemmer seg for vil være en enormt viktig del av avgjørelsen.

– Å be om tillatelse til å spille på andre tourer er noe jeg har gjort helt siden jeg fikk PGA Tour-kortet mitt for mange år siden. Jeg forstår at LIV Golf er destruktivt for PGA-touren, og at PGA Tour ikke ønsker å samarbeide. På kort sikt har de forsøkt å planlegge slik at turneringene skal kollidere i så liten grad som mulig, men det er vanskelig å gjennomføre i praksis. Som golfer som spiller på flere tourer er kolliderende turneringsprogrammer noe vi har håndtert mange ganger tidligere, og jeg ser ikke hvorfor LIV-touren er noe annerledes frem til det er 48 spillere som forplikter seg til 14 faste turneringer hver sesong, sier spilleren til Golfweek.