«Aldri har luften gått ut av en turnering så tidlig», uttalte Golf Channels frittalende ekspertkommentator Brandel Chamblee etter at hjemmehåpet Rory McIlroy fikk en katastrofestart på Royal Portrush tidligere i uken og deretter misset cuten.

Han kunne ikke tatt mer feil.

I McIlroys fravær har nemlig Shane Lowry (Irland) tatt ansvar og levert festgolf på Royal Portrush – til øredøvende jubel fra publikum, som gjør sitt for å løfte frem Lowry som vokste opp bare fire timer unna.

– Da vi gikk oppover det 17. hullet, sa jeg til caddien min at vi kanskje aldri kom til å oppleve en dag som dette igjen. Det var helt utrolig. Jeg prøvde bare å nyte det, sa Lowry etter runden.

– Jeg har aldri hørt sånn lyd i en golfturnering før. Jeg kan ikke beskrive det.

(Artikkelen fortsetter under)

Tilskuerne feiret som om Shane Lowry allerede hadde vunnet «The Claret Jug» da han ble intervjuet i pressesonen bak hull 18. (Foto: Getty Images)

Lowry startet dagen i lederball i delt ledelse sammen med J.B. Holmes, og det var tettpakket i toppen store deler av dagen.

På et tidspunkt var hele 25 spillere innenfor tre slag fra toppen av leaderboardet, men da Lowry tråkket på gassen på back-nine, rykket han fra resten av feltet.

Da dagen var omme, stod det åtte birdies, ti par og 63 på scorekortet til 32-åringen. Det er ny banerekord på «nye» Royal Portrush etter ombyggingen.

– Jeg husker ikke så mye av runden. Det var en av de dagene der alt skjedde så fort. Og nå sitter jeg her plutselig etter å ha gått på 63 slag. Det er en av de beste rundene mine noensinne, men vi var også veldig heldige med været. Banen var enklere enn den pleier, forklarte Lowry, som nå stålsetter seg på langt tøffere forhold i morgen.

 

 

Det er meldt ordentlig ruskevær i Portrush med mye regn og vindkast på opptil 16 meter per sekund. Derfor har R&A bestemt seg for å fremskynde starttidene, og søndagens lederball med Lowry og Tommy Fleetwood fire slag bak slår ut klokken 14.47 norsk tid.

Lowry tar ingenting for gitt:

– Det er et veldig bra leaderboard bak meg. Jeg vet at det blir dårlig vær, og jeg må bare forsøke å skyte en så lav score som mulig. Hvem vet når jeg kommer i denne posisjonen igjen.

– Det er ikke noe vits i å si at jeg skal nyte hele morgendagen, for jeg vet det kommer til å bli en stressende dag.

(Artikkelen fortsetter under)

Shane Lowry vokste opp fire timer unna Royal Portrush. Det merkes på støtten han får. (Foto: Getty Images)

Lowry tror det kan hjelpe på presset at han ikke bekymrer seg like mye for utfallet av turneringen nå, sammenlignet med sist gang han hadde en virkelig god sjanse til å vinne en major.

I U.S. Open på Oakmont i 2016 rotet han bort seiersmuligheten med en avsluttende 76-runde. Det var en opplevelse han lærte mye av.

– Golfen betydde mye mer for meg den gang enn det gjør nå. Ikke misforstå, jeg har utrolig lyst til å vinne i morgen. Men jeg er mer balansert, og jeg har stiftet familie. Uavhengig av hvordan det går i morgen, vet jeg at det kommer til å gå bra. Jeg har vokst mye siden den opplevelsen for tre år siden, sier Lowry.

I kveld skal han forsøke å nullstille seg og komme tilbake i vater, men aller først må han fordøye inntrykkene fra en minnerik dag.

– Jeg hadde løyet hvis jeg hadde sagt at jeg ikke gleder meg til å se på høydepunktene på BBC i kveld, sier Lowry lattermildt.

 

 

Til tross for luken han har skaffet seg på fire slag, er det mye som kan skje på Royal Portrush søndag. Banen har potensial til å straffe feilslag brutalt, og med været som er meldt, er det mange av spillerne nær toppen av leaderboardet som vil mene at de har en god mulighet til å legge press på Lowry.

I gruppen bak lederballen bak Lowry (-16) og Fleetwood (-12) går tungvekterne Brooks Koepka (-9) og J.B. Holmes (-10). Resten av topp-10 utgjøres av  Justin Rose, Rickie Fowler, Lee Westwood, Danny Willett Tony Finau og Jordan Spieth

Det er bare å glede seg.

Leaderboard