For andre år på rad har Viktor Hovland klart bragden å kvalifisere seg til finalen i FedEx Cup-sluttspillet Tour Championship, der bare de 30 beste spillerne gjennom året som får mulighet til å kjempe om førsteplassen.

Der skal det spilles «jaktstart», og når Hovland pegger opp klokken 19.00 torsdag i gruppe Louis Oosthuizen, starter han på tre under par og 11.-plass, syv slag bak FedEx Cup-lederen Patrick Cantlay.

– Det er en kul prestasjon å være tilbake her. Det betyr at man har stabilt gjennom hele året. Jeg hadde et bra år i fjor, men har spilt enda bedre i år. Det er fint å se at ting går i riktig retning, og det er en bra start at jeg starter «bare» syv slag bak og ikke ti som i fjor, sa Hovland i onsdagens digitale pressekonferanse på Atlanta.

Han sier utslagene kommer til å bli en av nøklene til å lykkes på East Lake Golf Club. Det passer ham bra, for gjennom sesongen har han vært statistisk vært PGA-tourens femte beste spiller fra tee.

– Man må treffe fairwayene her. De er ganske smale, og roughen er tykk. Greenene er også harde og raske, men hvis man først treffer dem, er det gode muligheter for å senke en del putter.

På spørsmål om hva han tenker om den gigantiske premiepotten, sier Hovland at han kun er fokusert på å ta igjen spillerne over seg på leaderboardet. Førstepremien i Tour Championship er på svimlende 15 millioner dollar – cirka 130 millioner kroner – mens sisteplassen får en solid trøstepremie på 3,4 millioner kroner.

– Jeg bor jo i en av de fattigste statene i USA, og jeg har ikke brukt særlig penger de siste årene. Det er ikke derfor jeg driver med det jeg driver med. Jeg hater jo ikke penger, og det er kult å ha frihet til å gjøre hva man vil og gjøre det lettere for seg selv, men uansett hvor bra jeg gjør det denne uka, kommer det ikke til å forandre livet mitt.

(Artikkelen fortsetter under)

Hovland i aksjon på rangen på East Lake med det som kommer til å bli en av de viktigste køllene i bagen denne uka. (Foto: Getty Images)

– Fleksibel

Selv om Tour Championship er klimakset i årets PGA Tour-sesong, er det ikke den største begivenheten i september for Hovland. Ryder Cup er nemlig rett rundt hjørnet, og Hovland er spådd å bli en av Europas viktigste brikker i debuten sin 24. september.

Hovland har allerede rukket å spille med flere av sine potensielle lagkamerater denne sesongen, og alle har pratet varmt om hvordan Hovland kommer til å bidra til det europeiske laget. Senest i juni uttalte Rory McIlroy at Hovland kom til å bli en nøkkelspiller i lang tid fremover, og at han gjerne ville spille med ham.

Hovland selv sier til Norsk Golf at han ikke har så sterke meninger om hvem han vil spille med, selv om han har pekt seg ut et par som han tenker ville vært en god match.

– Det er ikke slik at vi spillerne har noen gruppechat eller slik, men man møter jo mange av dem uke etter uke. Nå som jeg har fått spilt med flere og flere av dem, har vi blitt bedre kjent og knyttet litt mer sammen, men vi har ikke pratet så mye om det (lagsammensetningene journ. anm).

– Jeg er jo «rookie» også, så jeg vet ikke helt hvordan ting fungerer. Derfor vil jeg ikke si at jeg vil spille med ham eller ham. Men jeg har jo et par spillere som det hadde vært litt ekstra kult å spille med. Hvis ikke det går, er jeg uansett ganske fleksibel. Jeg tror jeg kommer overens med alle, forklarer Hovland, som begynner å kjenne på kroppen at den store uken nærmer seg. 

Men først vil han leve i nuet.

– Jeg merker at det begynner å komme seg og at jeg begynner å glede meg, men det er så mange bra turneringer uke etter uke, så jeg forsøker å ta en uke om gangen. Det er så mange ting å se frem til. Jeg gleder meg til denne uka, til å reise til London neste uke, Ryder Cup også er det mange turneringer på høsten også. Jeg vil nyte dem også, sier Hovland til Norsk Golf.

Les også: Ryder Cup-helten hyller Hovland

(Artikkelen fortsetter under)

Ian Poulter har vært en talisman for Europa i Ryder Cup gjennom mange år. I vår uttalte han at Hovland kommer til å utgjøre ryggraden til Team Europe i mange år fremover. (Foto: Getty Images)

USA pleier vanligvis å være favoritt på papiret før Ryder Cup starter, og i år er intet unntak; for øyeblikket okkuperer amerikanerne hele ni av de elleve øverste plassene på verdensrankingen.

Samtidig er det store spørsmål om kjemien internt i det amerikanske laget, og spesielt forholdet mellom Bryson DeChambeau og Brooks Koepka – samt Patrick Reed hvis han rekker å komme tilbake fra lungebetennelsen som satte ham ut av spill forrige uke.

Laginnsatsen og kjemien har også vært mye av grunnen til at det er Europa som har vunnet fire av de fem siste gangene.

–  Det er ikke noe tvil om at USA har mange høyt rankede spillere og at de gjør det bra. I tillegg spiller de på hjemmebane med amerikansk setup og amerikanske fans. Det hjelper dem, men det er match og mye kanskje. Jeg vil ikke si vi har noe dårligere lag. Det kan bli veldig gøy, konstaterer Hovland.