Torsdag 15. juli går endelig startskuddet for den utsatte 149. utgaven av The Open Championship på Royal St George’s i Sandwich i England. Der kommer Sør-Koreas to fremste håp til å glimre med sitt fravær.

Si Woo Kim og Sungjae Im, som begge er rangert blant de 50 beste spillerne i verden, trakk seg nylig fra turneringen for å fokusere på oppladningen til OL i Japan, som slår i gang bare to uker senere.

Der er det nemlig mye mer enn bare heder og ære som står på spill for den koreanske duoen.

Dersom de klarer å ta med seg en medalje fra Tokyo, slipper de nemlig militærtjeneste hjemme i Sør-Korea.

Alle sør-koreanske menn må gjennomføre 20 måneders verneplikt innen de fyller 28 år. Unntaket for OL-medaljer ble imidlertid introdusert på 1970-tallet da landets regjering ønsket å løfte sitt internasjonale omdømme.

Kim fylte for øvrig nettopp 26 år og spiller dermed med kniven på strupen for å unngå et langt opphold fra PGA-touren, mens 23 år gamle Im på sin side kommer til å få enda en mulighet i OL i Paris i 2024.

Sungjae Im regnes som et av PGA-tourens fremste talenter og har vært en topp-10-maskin siden han kom ut på PGA-touren. Kim er på sin side mest kjent for seieren i The Players i 2017, herregolfens uoffisielle «femte major».

Blant kvinnene har Sør-Korea vokst frem som verdens fremste golfnasjon: I skrivende stund er fire av de seks beste spillerne i verden koreanere, og smått utrolige 33 av verdens 100 beste spillere kommer fra Sør-Korea.

På herresiden går det derimot ikke like unna, og den lange verneplikten regnes som en av de viktigste årsakene. Senest i 2016 måtte Sang-moon Bae reise hjem til Sør-Korea i to år, bare noen uker etter å ha representert internasjonale laget i President’s Cup. Bae har vunnet to ganger på PGA-touren og tre ganger på den japanske touren, men har bare vært en skygge av seg selv etter at han kom tilbake fra militærtjenesten. Han er for tiden rangert som nummer 900 i verden.

Mens mange av verdens beste spillere glimret med sitt fravær i golfturneringen i OL i Rio i 2016, blir det et langt mer stjernespekket felt denne gang. Det er likevel flere spillere som kunne vært hete medaljekandidater, som heller ikke kommer til å være med til Tokyo: Dustin Johnson, Adam Scott, Sergio Garcia og Louis Oosthuizen, Martin Kaymer og Tyrrell Hatton.