Etter å ha startet den nye PGA Tour-sesongen med en 18.-plass og 44.-plass er Hovland nå klar til start på El Camaleon Golf Club i Mexico hvor han spilte sin første PGA Tour-turnering i 2018 og tok sin andre PGA Tour-seier i fjor.

Hovland tar fatt på åpningsrunden klokken 18.30 norsk tid torsdag, hvor han er med i en av TV-produsentens promoterte grupper sammen med Patrick Reed og Lucas Hebert, som sendes slag-for-slag på strømmetjenesten Golf TV de to første dagene.

– Det er kult å kunne forsvare en tittel. Det er første gang. Jeg fikk ikke gjort det i Puerto Rico forrige gang, så jeg er glad for å være her, sa Hovland i tirsdagens pressekonferanse, gjengitt på eurosport.no.

– Dette blir den fjerde gangen jeg spiller en PGA-turnering her. Jeg har også spilt en amatørturnering her for et par år siden, så det blir min femte gang på denne banen. Det er rart å komme til et sted hvor jeg nesten føler meg som en veteran, selv om jeg ikke har vært med så lenge.

– Men jeg elsker alt ved stedet. Banen er flott, været er bra, anlegget er fantastisk. Det er en liten ferie fra det dårlige været i Oklahoma. Det er flott å kunne gå ut og ha det gøy, fortsetter Hovland.

Hovland er Golf Digests vinnerfavoritt og på andreplass på bookmakernes favorittliste denne uken, bak Justin Thomas, og rett foran spillere som Abraham Ancer, Tony Finau, Brooks Koepka, Scottie Scheffler, Billy Horschel, Tyrrell Hatton, Patrick Reed – og Aaron Wise som han duellerte med i fjor før Hovland vant med en avgjørende birdieputt på det siste hullet.

– Selv om jeg ikke har gitt meg selv så mange sjanser til å vinne turneringer som jeg skulle ønsket, føler jeg at jeg håndterer presset bedre. Jeg husker at jeg var så nervøs mot slutten i fjor. Jeg klarte det til slutt, men jeg var skikkelig nervøs. Jeg føler at jeg er bedre i stand til å håndtere det nå, sier Hovland ifølge Eurosport.

Skal han gå til topps igjen på søndag, er det liten tvil om hvilken del av spillet han må forbedre fra de to første turneringene han har spilt denne sesongen. Der har han som vanlig vært blant feltets beste spillere fra tee og solid på innspillene og med putteren, men hatt to av sine dårligste turneringer noensinne rundt greenene. På sine åtte første runder denne sesongen har han tapt hele 12,5 slag til feltet på nærspillet, et snitt på 1,556 slag per runde – helt på bunnen av PGA-touren.

– Jeg føler jeg har spilt mye bedre enn hva resultatene tilsier, men det er sånn spillet er. Jeg føler jeg putter veldig bra, og jeg har tatt noen steg rundt greenene, så hvis jeg slår ballen som jeg pleier, bør det bli noen birdier denne uken, konstaterer Hovland.