Neste uke er det duket for den andre av åtte turneringer i den nyoppstartede LIV Golf Invitational Series, og turneringen som slår i gang i Portland 30. juni, blir den første «superliga»-turneringen på amerikansk jord.

Etter en trå start på rekrutteringsprosessen begynner LIV Golf nå virkelig å få vind i seilene og lokker til seg stadig bedre spillere fra PGA-og europatouren. De begynte med kjente navn som er over middagshøyden, men til neste turnering kommer også Bryson DeChambeau og Patrick Reed til å følge etter.

Tirsdag bekreftet også 31 år gamle Abraham Ancer, nummer 20 i verden og Mexicos mest populære spiller at han har signert, og nå rapporterer også alle de store amerikanske golfmediene at Brooks Koepka er klar for en overgang. Kort tid etter at nyheten kom ut, trakk han seg fra denne ukens PGA Tour-turnering Travelers Championship.

Nyheten kommer to år etter at Koepka uttalte at han ikke spiller golf for pengene: «Hvis noen ga meg to milliarder i morgen, hadde det ikke endret livet mitt. Jeg har allerede nok til at jeg kan pensjonere meg nå, men jeg ønsker ikke. Alt jeg ønsker, er å spille golf».

(Artikkelen fortsetter under)

Brooks Koepka sa i pressekonferansen før Genesis Invitational i februar at han ikke spiller golf for pengene. Nå har han takket ja til et tilbud som trolig matcher Bryson DeChambeaus milliardbeløp for å gå over til LIV Golf. (Foto: Getty Images)

Den tidligere verdenseneren har fire majorer på samvittigheten, men har falt til 19.-plass på verdensrankingen etter en periode med formdupp og skader, men 32-åringen er fortsatt en av de største stjernene i USA og har en lang karriere foran seg.

I tillegg til andre kontroversielle spillere som Bryson DeChambeau, Phil Mickelson, Patrick Reed, Sergio Garcia og Ian Poulter er han også en notorisk overskriftsmaker som får folk til å skru på TVen, som åpenbart er en viktig del av rekrutteringsstrategien til Greg Norman og saudiene for å skape blest om den nye ligaen.

Les også: Saudi-Arabia erobrer golfsporten – dette bør du vite

PGA Tour kontrer med «superserie»

Mange frykter nå hvilke konsekvenser denne spillerlekkasjen vil ha for PGA Tour, som har satt foten ned og sier at spillerne som går over til LIV Golf, vil bli utestengt fra PGA-touren.

PGA Tour-sjef Jay Monahan har gjentatte ganger argumentert for at det er på PGA Tour man har mulighet til å møte reell konkurranse som faktisk betyr noe, og det er på PGA Tour man har mulighet til å spille mot historiebøkene.

Nå har Monahan imidlertid revet en side ut av lærebroka til Norman og co. og frir også til spillerne som bryr seg mest om lommeboka. I et 90 minutter langt spillermøte på tirsdag som Golf Digest har fått insyn i, informerte han spillerne om at PGA Tour nå har store planer om en ny turneringsserie bestående av åtte turneringer med begrenset startfelt, ingen cut og med en premiepott på hele 200 millioner kroner i hver av turneringene.

(Artikkelen fortsetter under)

Jay Monahan er under kraftig press om dagen idet internasjonal toppgolf er i ferd med å bli stadig mer splittet og fragmentert. (Foto: Getty Images)

Det er like mye som potten i årets The Players Championship, som til nå har vært tidenes største pott i en PGA Tour-turnering. Det er likevel fem millioner dollar mindre enn potten i LIV Golf-turneringene, og bare vekslepenger i forhold til beløpene de beste LIV-spillerne blir betalt «up-front» bare for å signere for touren.

PGA Tours nye turneringsserie vil være begrenset til de 50 beste i FedEx Cup året før, mens de som er utenfor topp-50, skal konkurrere i en egen turneringsserie hvor de skal kjempe om å beholde kortet og få bedre kategori den neste sesongen.

Endringene vil ifølge Golf Digest også innebære at PGA Tour nå går vekk fra sine overlappende sesonger: Siden 2013 har PGA Tour-sesongen startet i september og avsluttet august året etter, men fremover er planen at PGA Tour-sesongen skal begynne i januar.

Under spillermøtet beskrev Monahan PGA Tour som «under angrep», og han skal ha fortalt spillerne at touren vil fortsette å stå sterkt dersom spillerne står sammen.

Les også: McIlroy tar bladet fra munnen: – Dette ødelegger golfsporten

Monahan fortalte også at LIV Golf Series har søkt styret i Official World Golf Ranking (OWGR) om tillatelse til å få sine turneringer med i beregningen av verdensrankingpoeng. OWGR-styret består av Monahan, DP World Tour-sjef Keith Pelley, samt representanter fra USGA, R&A, PGA of America, Augusta National og International Federation of PGA Tours.

Det blir et viktig hinder å forsere for LIV Golf, ettersom verdensrankingpoeng blant annet brukes som grunnlag for å kvalifisere seg til de fire majorene. Kommer ikke spillerne inn i disse som følge av å konkurrere hos LIV Golf, vil nok saudi-milliardene plutselig bli langt mindre fristende.

Mye penger i bakhånd

Reaksjonene lot naturligvis ikke vente på seg da Golf Digest kom med nyheten om en ny «superserie» på PGA-touren:

– Det er merkelig hvordan PGA Tour plutselig fant 1,6 milliarder ekstra liggende rundt og slenge, skriver Action Network-journalist Joshua Perry på Twitter.

– Monahan avfeide bittert LIV Golf som «oppvisningsturneringer». PGA tours sterkeste argument var at de i motsetning til LIV Golf har «hard-core» konkurranse. Nå lager PGA Tour turneringer med enorme penger, ingen cut og begrenset startfelt som er akkurat som LIVs. Det virker uklokt, skriver journalist Alan Shipnuck, som nylig lanserte Phil Mickelson-biografien med de mye omtalte Saudi-uttalelsene som gjorde at Mickelson tok en fire måneder lang pause fra golfen.

Les også: Hovland avviser Saudi-ryktene: – Jeg har ingen planer om å spille LIV-serien

Det er ventet at LIV Golf vil komme med ytterligere annonseringer av nye spillere frem mot neste ukes turnering i Portland. Den siste tiden har det versert rykter om at Collin Morikawa er blant dem som vurderer å bytte beite. Det ville i så fall vært LIV Golfs største signering til nå, og dersom de hadde lyktes i å få en ung superstjerne med på laget, ville det trolig fungert som brekkjern for at andre yngre spillere ville fulgt etter.

Tirsdag tok derimot Morikawa til Twitter for å helle kaldt vann på ryktene:

– Under pressekonferansen min forrige uke fortalte jeg at media elsker å lage drama, og rett som det er, våknet jeg denne morgenen til at alle trodde jeg skulle være nestemann. Jeg vil nok en gang slå fast at dere tar helt feil. Jeg har sagt siden februar at jeg er her for å bli på PGA-touren, og ingenting har endret seg.