Viktor Hovland har blitt et kjent navn i hele golf-verden det siste året etter at han har vunnet U.S. Amateur, blitt beste amatør i The Masters og U.S. Open med historiske oppvisninger, og deretter har fortsatt det imponerende spillet som proff.

Nå høster han lovord fra ingen ringere enn den sør-afrikanske golflegenden Gary Player.

Player står med 24 PGA Tour-seiere, ni majortriumfer og hele 163 profesjonelle seirer i karrieren og vet bedre enn de fleste hva som skal til for å lykkes.

– Jeg så Viktor spille U.S. Open i år og ble veldig imponert over oppførselen hans. Jeg mener det har mye å si for hans muligheter til å bli en mester i fremtiden. Han har åpenbart mye kraft, men han må huske at det er nærspill som vinner turneringer. Men å avslutte på 12.-plass i U.S. Open, hvor han slo Jack Nicklaus’ amatørrekord, og med 32.-plass i Masters, ser det ut som han har en fantastisk fremtid foran seg, sier Gary Player til Norsk Golf, og legger til:

Hvis han fortsetter som dette, kommer han til å bli den beste ambassadøren Norge noen gang har hatt

Gary Player

– Du kan aldri forutsi at noen kommer til å bli en mester. Det er umulig å si. Golf er ydmykhetens og ustabilitetens sport. Han er en fantastisk spiller allerede nå, og nå er det på tide å løfte spillet sitt enda et nivå.

I sine glansdager bidro Player til å sette Sør-Afrika på kartet som en internasjonal golfstormakt. Norge har på sin side måttet ta til takke med kun én spiller på PGA-touren tidligere. Derfor er det ikke rart interessen rundt Viktor Hovland har skutt i været hos et golfpublikum som er sulteforet på gode resultater på herresiden.

– Norge må være så stolt av ham, og det er fantastisk at et lite land som Norge klarer å produsere en golfspiller som dette. Viktor kommer til å gi Norge mer publisitet enn noen president eller statsminister vil klare. Hvis han fortsetter som dette, kommer han til å bli den beste ambassadøren Norge noen gang har hatt, konkluderer Player overfor Norsk Golf.

(Artikkelen fortsetter under)

Gary Player gratulerte Viktor Hovland på Twitter både etter U.S. Open og etter fjorårets U.S. Amateur-triumf på Pebble Beach. 

– Golf handler om mer enn å svinge en golfkølle

Denne uken er det 60 år siden Gary Player tok sin første majorseier i The Open Championship i 1959. Det gikk hele 20 år mellom Players første og siste seier på PGA-touren, og blant nøklene til hans langvarige suksess var hans mye omtalte regime for fysisk trening.

Hvis du mener det var Tiger Woods som revolusjonerte golfsporten og fikk folk flest til å innse viktigheten av å bruke tid i gymmen, vil Gary Player garantert være uenig med deg.

I år er det 60 år siden Gary Player tok sin første majortriumf i The Open Championship.

På spørsmål om han mener utviklingen med fysisk trening på touren har gått for langt og at spillerne har blitt for muskuløse, svarer han «tvert imot»:

– Hvis noe, trener de ikke nok! Jeg har blitt latterliggjort for å trene med vekter. Selv i dag tar jeg 130 kilo i beinpress, og jeg løper tredemøllen på maks. Jeg gjorde tusener av situps, planker og cruncher hver uke. Og det er derfor jeg er 84 år gammel og likevel fortsatt klarer å score bedre enn alderen med ti-tolv slag hver gang jeg spiller. Jeg er et levende bevis.

– Se på spillere som Rory McIlroy og Brooks Koepka og se hvordan de spiller. Gutta er ordentlige atleter nå, og de har innsett at du må gjøre både styrketrening, uttøyning og ha et bra kosthold, forklarer Player.

Player sier det er vanskelig å sette fingeren på nøyaktig hva som gjør de beste spillerne i verden til de aller beste, men er ikke tvil om at det i stor grad handler om det mentale. Han viser til spillere som Jack Nicklaus, Tiger Woods, Tom Watson, Lee Trevino og Ben Hogan, og sier de alle hadde noe som ingen andre hadde.

– Hodene deres var skrudd sammen annerledes. Men hva er den tingen? Jeg kaller den bare for «it» («det»). De hadde «det». Ingen psykolog klarer å fortelle deg hva det er. Det er gudegitt. Det er ikke en gang gitt; det er lånt til deg, og ikke permanent. Se på en spiller som Tom Weiskopf. Han var en egentlig en bedre golfspiller enn Jack Nicklaus, men vant bare én major. Golf handler om mer enn bare evnen til å svinge en kølle, sier Player, som nå bruker mesteparten av tiden sin på golfbanedesign og veldedig arbeid.

(Artikkelen fortsetter under)

Gary Players stiftelse har samlet inn over en halv milliard kroner til veldedige formål. 

22. juli  går veldedighetsturneringen The Berenberg Gary Player Invitational av stabelen på Wentworth i England, som er en del av verdens største veldedighetsturneringsserie.

Player arrangerer i tillegg årlige turneringer i USA, Kina, Japan, Midtøsten og hjemme i Sør-Afrika, og turneringene har hjulpet stiftelsen hans The Player Foundation med å samle inn over en halv milliard kroner til fattige barn over hele verden.

Stiftelsen har som mål å samle inn 100 millioner dollar innen 2025, og er allerede på god vei. Player sier det ikke er enkelt å reise rundt til alle disse landene i hans alder for å samle inn penger, og takker sponsorhjelpen fra Berenberg Bank med deres støtte:

– I London har de hjulpet oss med å bygge et hjem for hjemløse, og mange av dem har klart å snu livene sine. Det er helt utrolig. I Sør-Afrika har vi bygget to skoler, og det er veldig givende å se. Det er få mennesker i verden som er så heldige som vi er, og det er fort gjort å glemme det, uttalte Player i forbindelse med et pressetreff i forkant av veldedighetsturneringen.

Player sier han startet sitt veldedige arbeid så tidlig som i 1965 etter at han vant U.S. Open. På den tiden var han den første spilleren som ga bort hele sin premiesjekk til kreftsaken etter at moren hans døde av kreft.

– Golf er en fantastisk sport å bruke som verktøy til å samle inn penger, ettersom gjennomsnittsgolferen har mulighet til å spille med proffene i pro-am-turneringer. Det er ikke like lett å betale seg med i en rugbymatch!

I dag har det blitt normen blant golfspillere i verdenstoppen å bruke tid på veldedig arbeid. Player vil imidlertid ikke ta på seg noe av æren for det.

– Jeg tror det bare er entusiasmen deres som gjør at de ønsker å gjøre det. Dessuten innser de at de skylder samfunnet det. De unge spillerne tjener så utrolig mye penger. Da jeg vant min første The Open på Muirfield, tjente jeg 1000 pund! sier Player.

Og hvis du skulle lure: den som løfter The Claret Jug-trofeet på Royal Portrush på søndag, innkasserer 1,54 millioner pund, cirka 16,5 millioner kroner.