NB! Denne artikkelen handler om den tidligere European Tour-turneringen Saudi International, som nå er en del av Asian Tour i stedet. Saudi International har ikke noe med de kommende tourene «Premier Golf League» eller den saudi-finansierte «Superligaen» å gjøre.

– – – 

De siste årene har mange av verdens beste spillere fått kraftig kritikk for ukritisk å stille opp i europatour-turneringen Saudi International, som er et av mange idrettsarrangementer det brutale saudiske regimet bruker i sin PR-kampanje for å «sportsvaske» sitt rennomé.

Turneringen har betalt store millionbeløp for å lokke PGA Tour-spillerne halve veien over kloden for å kaste glans over turneringen, men i fjor sommer meldte Golfweek at PGA Tour ville forsøke å nekte spillerne å delta i turneringen fremover. Grunnen var at turneringen nå ikke lenger er en del av DP World Tour (tidligere European Tour), men nå som turneringen likevel har klart å skaffe seg et offisielt løyve under Asian Tour-paraplyen i stedet, har det blitt vanskelig for PGA Tour å stoppe spillerne sine.

Resultatet er at startfeltet i årets utgave av Saudi International, som starter 3. februar, blir det sterkeste noensinne – men denne gang uten Viktor Hovland i feltet.

Denne uken deltok den populære iren Shane Lowry i en digital pressekonferanse for å promotere turneringen. Da den tidligere The Open-vinneren ble spurt av en Washington Post-journalist om hva han tenker om at spillerne som deltar, aksepterer «blodpenger», svarte han det samme som flere andre spillere har gjort før ham.

– Jeg er golfspiller, ikke politiker, sa Lowry ifølge Golf Channel.

– Jeg er glad for å reise dit. Jeg er glad for å ha mulighet til å tjene til livets opphold der og spille god golf og forhåpentligvis vinne turneringen. Jeg er ikke politiker, så det ansvaret overlater jeg til dem. Jeg forsøker bare å gjøre jobben min, sier Lowry.

– Jeg vet det ikke er noe sted å gjemme seg for dere som skriver om denne turneringen, eller oss som kommer til å spille, men til syvende og sist så forsøker jeg å forsørge familien min og ta vare på dem. Derfor trenger jeg å dra dit, konstaterer Lowry.

For ordens skyld: 34-åringen har spilt inn nesten 200 millioner kroner i karrieren bare i premiepenger.

Her er hva Lowrys skuffede landsmenn i den populære podcasten «Off The Ball» hadde å si om uttalelsene:

Engelskmannen Tyrrell Hatton, som også deltok i den samme virtuelle pressekonferansen, forsvarte for øvrig sin gamle Ryder Cup-lagkamerat:

– Jeg har ingenting mer å legge til, svarte han kort da pressen spurte om han hadde noen moralske kvaler med å delta.

Lowry er en av 24 PGA Tour-spillere som måtte signere PGA Tours såkalte «waiver-skjema» for å få godkjent sin deltagelse i Saudi International. I bytte forplikter spillerne seg til å delta i AT&T Pebble Beach Pro-Am-turneringen en av de neste sesongene, ettersom den kolliderte med Saudi International i år.

– Nyttige idioter for regimet

I forbindelse med Saudi International tidligere i fjor forklarte Saudi-Arabia-ekspert Reier Møll Schoder til Norsk Golf at golfproffene er blant de viktigste reklameplakatene for imaget kongefamilien ønsker å konstruere om «det nye» Saudi-Arabia.

Da Saudi International så dagens lys i 2019, bare måneder etter det brutale drapet på journalisten Jamal Khashoggi, fikk mange av spillerne hard medfart for å ukritisk stille opp i turneringen.

– Sport er i stor grad politikk, men mange av utøverne som deltar, er ekstremt upolitiske, og de sier selv at de ikke er det. Dette er en kjempeanledning for Saudi-Arabias regime å utnytte, for da slipper de de negative diskusjonene som de nettopp ikke ønsker, fortalte Møll Schoder til Norsk Golf.

Møll Schoder drev fra 2011 til 2020 bloggen «Den arabiske halvøy». Han har tidligere jobbet på den norske ambassaden i Saudi-Arabia og har blitt hyppig brukt som Saudi-Arabia-ekspert av norske medier.

Ifølge Møll Schoder har ikke situasjonen for befolkningen i Saudi-Arabia bedret seg de siste årene. Heller tvert imot.

– Hvis noe har det heller blitt verre etter at den nye prinsen kom til makten for noen år siden. Det er ikke mulighet for å uttrykke misnøye, og det har utviklet seg en ny og verre form for patriotisme. Selv om de har åpnet opp økonomien og gjør økonomiske fremskritt, vil jeg ikke si at de grunnleggende frihetene vi ser på som viktige, har endret seg.

(Artikkelen fortsetter under)

Det sendte nylig sjokkbølger i fotball-verden da det saudi-arabiske investeringsfondet nylig kjøpte opp Newcastle United. Det samme investeringsfondet står nå bak golfens nye superliga. Mohammad bin Salman (bildet) er prins i Saudi-Arabia og styrelederen i fondet. (Foto: Getty Images)

Saudi-Arabia praktiserer en svært streng tolkning av islamsk lov og har en av verdens høyeste statistikker for utførte henrettelser. 

Den saudiske befolkningen er nektet ytringsfrihet, kvinner er fortsatt underlagt mannlig verge og har ikke kontroll over egne liv, kvinner som har forsøkt å kreve rettigheter, har blitt fengslet, torturert og seksuelt mishandlet, og demonstranter risikerer å bli offentlig halshugget.

Møll Schoder sier kongefamilien har en finger med i spillet i alt som skjer i Saudi-Arabia, og det er lite i landet som kan skje uten at kongefamilien på et eller annet vis er involvert.

– Den nye kronprinsen i Saudi-Arabia er veldig inspirert av suksesshistorien i emiratene og måten de har åpnet for private investeringer. Saudi-Arabia investerer nå mye i ulik sport rundt om i verden for å få innflytelse. Og det er en grunn til at de gjør det. De ser at det funker.