Hovland startet jaktstartfinalen på East Lake med en startscore på tre under par og 11.-plass, syv slag bak FedEx Cup-lederen Patrick Cantlay.

Torsdag åpnet han med en imponerende runde på fire under par på en av tourens vanskeligste baner. Det var dagens nest laveste score og løftet ham til delt fjerdeplass, seks bak Cantlay.

Hovland fikk en fantastisk start på åpningsrunden med -4 etter syv hull. Der var det store høydepunktet denne spektakulære eaglen fra trærne på hull 5:

– Jeg slo ikke et spesielt bra utslag, men jeg var heldig at den havnet i barnålene. Jeg måtte prøve å holde den under noe lave grener, men også få den over noen trær som sto lenger fem. Jeg slo en lav hook og trodde med en gang at den var for lang, så jeg ble ganske sjokkert da jeg så at den landet på greenen og spant til venstre og i hullet. Det var ganske sprøtt, sa Hovland da han møtte pressen etter runden.

Etter å ha gjort tre birdier en eagle og en bogey på front nine gikk Hovland til fem under par med enda en birdie på hull 10. Det skulle dessverre også bli hans siste for dagen, for selv om han fortsatte å gi seg selv flere muligheter, ville ingen av puttene i hullet i innspurten.

Til gjengjeld var 23-åringen nærmest feilfri med jernkøllene gjennom hele dagen: han traff 15 av 18 greener og tjente 4,153 slag til feltet på innspillene – best av alle i det 30 mann store startfeltet.

– Makan til golf du har spilt i dag, Viktor!, fastslo en imponert Henrik Bjørnstad fra Eurosports kommentatorboks.

– Og han har klart å klatre til tredjeplass til tross for at han taper over et halvannet slag på greenene, svarte Per Haugsrud.

– Det var veldig gøy i dag. Jeg har drivet ballen veldig bra de par siste ukene, selv om jeg følte ikke jeg drivet bra i det hele tatt i dag. Jeg misset mange driver ut til høyre, men fra de fairwayene som jeg traff slo jeg ikke et eneste dårlig jernslag. Jeg la tilbake et nytt sett med jernkøller, som jeg har brukt tidligere i år og jeg slo mange gode slag rett på pinnen i dag, oppsummerte hovedpersonen runden overfor Eurosport.

(Artikkelen fortsetter under)

Etter å ha startet dagen med å misse en femmeter for birdie rullet Hovland i birdieputter fra syv og tre meter på hull 2 og 3. På hull 4 klarte han ikke å redde par fra greenbunkeren, men svarte på best tenkelige vis med eaglen fra barnålene på hull  5 med andreslaget fra 117 meter som gikk rett i koppen.

På det sjette par 5-hullet forspilte han en god birdiemulighet fra tre meter, men fulgte opp med å rulle i en tremeter på hull 7. Deretter bommet han birdieputter fra henholdsvis fire og seks meter på hull 8 og 9.

Back-nine startet strålende med et nydelig innspill fra 135 meter og nok en birdie, men etter det var det mye stang ut for Hovland. Han bommet en to meter lang birdieputt på hull 13, og på hull 16 gjorde han dagens andre bogey med en misset par-putt som også var to meter. Etter en toputt for par på fem meter på hull 17 ble det også par på det enkle avslutningshullet da birdien fra fire meter strøk hullkanten på høyre side. Dermed klarte han ikke å utnytte East Lake sine to par 5-hull.

Hovland leverte likevel dagens nest beste score og skaffet seg et langt bedre utgangspunkt enn han hadde under fjorårets Tour Championship, da han ble nummer 20 i debuten. Nå har han allerede meldt seg på i kampen om førstepremien på hele 15 millioner dollar.

På spørsmål før turneringen om hva han tenker om den gigantiske premiepotten, sa Hovland at han kun er fokusert på å ta igjen spillerne over seg på leaderboardet.

– Jeg bor jo i en av de fattigste statene i USA, og jeg har ikke brukt særlig penger de siste årene. Det er ikke derfor jeg driver med det jeg driver med. Jeg hater jo ikke penger, og det er kult å ha frihet til å gjøre hva man vil og gjøre det lettere for seg selv, men uansett hvor bra jeg gjør det denne uka, kommer det ikke til å forandre livet mitt.

Leaderboard