Phil Mickelson har vært i hardt vært flere ganger i karrieren sin, men den amerikanske publikumsfavoritten har ridd av den ene stormen etter den andre. «Phil the Thrill» har imidlertid aldri fått så mange mot seg som han har gjort de siste par ukene, hvor både pressen, hans egen tour, sponsorer, kollegaene på touren og deler av fanskaren har tatt avstand til uttalelsene hans.

Det hele startet da han hamret løs mot PGA Tour i et Golf Digest-intervju for tre uker siden hvor han anklaget touren for «kvalmende grådighet» med tanke på hvordan de forvalter spillernes bilderettigheter. Mickelsen påstod at det var dette som hadde åpnet opp døren for at andre konkurrerende tourer nå hadde mulighet til å etablere seg, og «Lefty» bekreftet langt på vei at han kom til å melde overgang til Saudi-Arabias planlagte «superliga».

I helgens Genesis Invitational på Riviera toppet det seg da den velrennomerte golfjournalisten Alan Shipnuck slapp et utdrag fra sin kommende biografi om Mickelson på nettsiden The Fire Pit Collective.

Mens nyhetene om den nært forestående superligaen for alvor begynte å prege nyhetsbildet i vinter, ringte Mickelson Shipnuck fordi han ønsket å prate om sitt bidrag til Saudi-Arabias superliga-planer.

I intervjuet, som Mickelson aldri ba om at skulle være «off the record», fortalte han at hans egne advokater har vært delaktige i å utvikle den nye utbrytertouren:

«Vi vet at de drepte Khashoggi og har et forferdelig forhold til menneskerettigheter. De henretter folk der borte for å være homofile. Så når jeg vet alt dette, hvorfor vil jeg i det hele tatt vurdere det? Fordi det en unik mulighet til å endre hvordan PGA Tour styrer sin butikk. Touren har brukt manipulerende, tvangsmessige taktikker fordi vi spillerne ikke hadde noen andre alternativer (…) Men Saudi-pengene har gitt oss den innflytelsen vi trenger. Jeg er ikke en gang sikker på om jeg ønsker at SGL (Super Golf League) skal lykkes, men bare ideen om det lar oss få ting gjort med PGA-touren», siterer Shipnuck Mickelson i boken.

Les også: DJ og Bryson med superliga-nådestøt?

(Artikkelen fortsetter under)

Dustin Johnson og Bryson DeChambeau sa de ville fortsette å spille på PGA-touren kort tid etter at Mickelsons oppsiktsvekkende kommentarer ble kjent i pressen. (Foto: Getty Images)

Reaksjonene lot ikke vente på seg, og under helgens PGA Tour-turnering på Riviera tok flere av de største stjernene avstand fra Mickelson.

Rory McIlroy kalte Mickelson «naiv, egoistisk og uvitende», og kort tid etter at Mickelsons sitater ble offentliggjort, erklærte to av spillerne som har vært hyppigst linket til superligaen, sin trofasthet til PGA-touren.

Uten Bryson DeChambeau og Dustin Johnson ligger superligaen i skrivende stund an til en tour for falmende stjerner, og prosjektet er dermed etter alt å dømme lagt på is frem til saudiene bestemmer seg for at tiden er moden igjen.

Tirsdag kom omsider beklagelsen fra Phil Mickelson som mange hadde ventet på, men heller ikke den var uten kontroverser. Der kaster han blant annet Shipnuck under bussen og hevdet samtalen var «off-the-record» – noe som sannsynligvis er løgn, i hvert fall om vi skal tro denne podcast-episoden der Shipnuck redegjør for telefonsamtalen med Mickelson i detalj.

Her er Mickelsons beklagelse oversatt i sin helhet:

«Selv om det ikke ser slik ut nå med tanke på mine nylige kommentarer, har handlingene mine gjennom denne prosessen alltid dreid seg om det beste for golfsporten, mine kollegaer, sponsorene og fansen. Det er problemet med «off-record»-kommentarer som deles ut av kontekst og uten min tillatelse, men det større problemet er at jeg brukte ord som jeg angrer på, og som ikke gjenspeiler mine sanne følelser eller intensjoner. Det var hensynsløst, jeg fornærmet folk, og jeg beklager genuint for hvordan jeg har ordlagt meg. Jeg er veldig skuffet og skal gjøre mitt beste for å gå inn i meg selv og lære av dette.

Golf har et desperat behov for endring, og før endring kommer alltid forstyrrelser. Jeg har alltid visst at det kom til å komme kritikk når man utforsker noe nytt. Jeg valgte å gå i fronten for dette for å inspirere til endring, ta støyten offentlig, og å gjøre jobben bak kulissene.

Min erfaring med LIV Golf Investments (Saudi-Arabias superliga-selskap, journ. anm.) har vært veldig positiv. Jeg beklager for alt jeg sa som ble tatt ut av kontekst. De spesifikke personene jeg har jobbet med, er visjonærer og har bare vært støttende. Enda viktigere er de lidenskapelige elskere av golf og deler min lidenskap om å gjøre sporten bedre. De har en klar plan om å lage en oppdatert og positiv opplevelse for alle, inkludert spillere, sponsorer, nettverk og fans.

Jeg har fantastiske samarbeidspartnere, og disse forholdene betyr så mye mer for meg enn en kontrakt. Mange har vært mine viktigste mentorer, og jeg anser mange av dem for å være venner for livet. Det siste jeg ønsker, er å ødelegge deres business på noen som helst måte, og jeg har gitt dem mulighet til å pause eller avslutte samarbeidsforholdet vårt, ettersom jeg forstår at det kanskje er nødvendig gitt de nåværende omstendighetene. Jeg har tro på disse menneskene og selskapene, og jeg vil alltid være der for dem med eller uten en kontrakt.

Jeg har gjort mange feil i livet mitt, og mange har vært delt i offentligheten. Intensjonen min var aldri å såre noen, og jeg beklager til alle dem jeg har påvirket negativt. Dette har alltid handlet om å støtte spillerne og golfsporten, og jeg er takknemlig for alle dem som har latt tvilen komme meg til gode.

Til tross for noen av endringene som allerede har skjedd, må jeg nå ta ansvar for mine handlinger. De siste 31 årene har jeg levd et veldig offentlig liv, og jeg har forsøkt å leve opp til mine egne forventninger, være det forbildet fansen fortjener, og å være en som inspirerer andre. Jeg har jobbet for å konkurrere på øverste nivå, være tilgjengelig for media, representere sponsorene mine med integritet, bry meg om de frivillige og signere hver eneste autograf for mine fantastiske fans. Jeg har opplevd mange suksessfulle og givende øyeblikk som jeg alltid vil verdsette, men jeg har ofte skuffet meg selv og andre også. De siste ti årene har jeg følt at press og stress gradvis har påvirket meg på et dypere plan. Jeg vet jeg ikke har vært mitt beste, og jeg har nå desperat behov for litt tid vekk og prioritere de jeg elsker høyest og jobbe for å være den mannen jeg ønsker å være».

Kort tid etter pressemeldingen kom Mickelsons hovedsponsor KPMG på banen for å fortelle at de avslutter sitt samarbeid.

(Les også: Kommentar fra Norsk Golfs redaktør: Phils fall)

(Artikkelen fortsetter under)

Etter Mickelsons beklagelse fortsatte kritikken å hagle mot ham på Twitter. 

– Phils uttalelse sier at golf har et «desperat» behov for endring. Den eneste desperasjonen som er åpenbar her, er at PGA Tour tydeligvis ikke kan gi ham det han ønsker seg så raskt som han ønsker seg det, skriver Golfweek-reporter Eamon Lynch.

Golf Channels ekspertkommentator Brandel Chamblee plukker pressemeldingen fra hverandre på denne måten:

– Jeg leste Phils uttalelse. Den er på seks avsnitt. I det første avsnittet dekker han bordet for å gjøre seg selv til offer. I det andre avsnittet later han som han er en aktivist. Det tredje og fjerde avsnittet handler om å begrense skadene, og i det femte og sjette avsnittet forteller han at han er en bra fyr.

Flere påpeker også at den selvpålagte pausen egentlig dreier seg om en midlertidig suspensjon fra PGA-touren, men da Golf Digest-journalist Daniel Rapaport spurte tour-sjef Jay Monahan om det var tilfellet, svarte han bare «ingen kommentar».

(Artikkelen fortsetter under)

– Det at han ikke nevner PGA Tour i det hele tatt, impliserer at han ikke syntes dette var en dårlig idé, bare at han er skuffet over at det ikke fungerte, eller at han ikke fikk alt han ønsket seg fra touren. Han er åpenbart lei av livet på PGA Tour og ønsker å tilfredsstille konkurransebehovet sitt i majorene, mens han bare forsøker å tjene så mye penger som mulig mellom dem, skriver CBS-journalist Kyle Porter.

– Phil tror han er den mest media-kløktige mannen på planeten og at han spiller sjakk mens alle andre spiller dam. Denne utalelsen er løgn, skriver Matt Ginella, tidligere Golf Channel-journalist og Alan Shipnucks kollega i The Fire Pit Collective.

Superliga-nyhetene har vakt oppsikt også utenfor golfkretsene de siste ukene.

Washington Post-journalist Aaron Blake spør hvem beklagelsen til Mickelson egentlig er rettet mot:

– Ærlig spørsmål: Unnskylder Mickelson at han har avfeid saudienes menneskerettighetsbrudd, eller…unnskylder han for at han antyder en link mellom dem og saudienes investorerer? Det er ganske tvetydig!

Dersom det skulle være tilfellet at Mickelson har fått en suspensjon fra PGA-touren, vil det uansett ikke hindre ham i å spille favoritturneringen The Masters om en halvannen måned. Der er det nemlig Augusta National og ikke PGA Tour som er arrangør.

Fortsettelse følger…

– – –

Bakgrunn: Saudi-Arabia erobrer golfsporten: Dette bør du vite

0:09 11:02