Eirik Tage Johansen ble et kjent navn i Golf-Norge på slutten av 1990-tallet da han stormet frem som et av Norges mest lovende unge talenter. Stavanger-spilleren vant junior-NM tre ganger på rad fra han var 16 til 18 år gammel, og fulgte deretter opp med å vinne NM tre ganger fra han var 19 til 22 år gammel.

Tage tok steget ut i de profesjonelles rekker etter å ha avsluttet collegekarrieren ved University of South Carolina i 2006 og kvalifiserte seg umiddelbart til europatouren gjennom q-school.

Han kom seg også gjennom det trange q-school-nåløyet i 2008, 2009 og 2010, flere ganger enn noen annen nordmann har klart før ham og siden, men klarte ikke å beholde kortet på europatouren noen av gangene.

I løpet av karrieren rakk han å spille 84 europatour- og 121 Challenge Tour-turneringer med 15 topp-10-plasseringer totalt.

Etter å ha vunnet fire ganger på Nordic League og en rekke turneringer på diverse minitourer rundt omkring i Europa kunne Tage endelig juble for sin første store seier i Andalucia- Costa del Sol i 2019 – i hans 101. forsøk på Challenge-touren.

2018 skulle bli Tages siste sesong med et fullt turneringsprogram. Han ble tvillingpappa og trebarnsfar og dermed spilt stadig færre turneringer de siste årene. I år har han bare spilt ni turneringer, og hans siste offisielle turnering ble den missede cuten i Finnish Challenge i august – 15 år etter at han debuterte som proff.

– Det er flere grunner til at jeg legger opp. Til tross for at jeg har fått trent bedre under korona enn på flere år, blir man merkelig nok ikke noe yngre. I tillegg er det vanskelig nok fra før å få det til å gå rundt på Challenge-touren, og koronasituasjonen har ikke gjort det noe enklere. Nå ønsker jeg en mer stabil inntekt, sier Tage til Norsk Golf.

(Artikkelen fortsetter under)

Ingen norsk spiller har kvalifisert seg til europatouren gjennom q-school flere ganger enn Tage. Her fra kvalifiseringen i 2010. (Foto: Getty Images)

Han sier han har sett avgjørelsen «i horisonten» en god stund. Nå ser han frem til å legge en plan for hva han skal drive med fremover.

– Golfen har alltid vært plan a i livet mitt, selv da jeg studerte i USA. Den planen har jeg fulgt hele veien, og jeg har derfor aldri hatt noen ordentlig plan b. Det tror jeg har vært bra, for det har betydd at jeg har hatt fullt fokus på det jeg har drevet med.

– Men nå er det på tide å bygge opp en ny plan a.

For mange andre tourspillere har golfinstruksjon vært en naturlig vei videre etter avsluttet karriere. Tage, som har en bachelor i sports- og underholdningsledelse med minor i business fra USA, føler seg imidlertid klar for andre utfordringer, og nevner blant annet undervisning i skole og idrett, en administrasjonsstilling i idretten eller en jobb i det private næringslivet som potensielle muligheter videre.

– Nå skal jeg bruke nettverket mitt for å se på hvilke muligheter jeg har. Jeg er veldig åpen for hva jeg skal drive med videre, men gleder meg til å ta et nytt steg. Tiden føles riktig.

En «stayer»

– Hva er dine beste opplevelser fra karrieren din som proff?

– Det første jeg kommer på, er seieren på Challenge Tour i 2019. Det gjorde godt for hodet mitt. Det var også kjekt å komme seg gjennom q-school. Men det jeg har satt aller mest pris på, er utfordringen med å spille profesjonell golf og de vennskapene jeg har fått på veien. «Enjoy the challenge» var et motto fra tiden i USA som jeg har tatt med meg videre.

(Artikkelen fortsetter under)

Tage kunne endelig juble for sin første Challenge Tour-seier i Spania i 2019. (Foto: European Tour)

Tage hadde i utgangspunktet lyst til å spille en siste Challenge Tour-turnering i høst for å komme seg ut på touren med gutta en aller siste gang, men en skade han pådro seg i den siste turneringen i Finland, gjorde at de planene dessverre gikk i vasken.

Det ble likevel en form for poetisk avslutning at det var nettopp turneringen i Finland som ble hans siste. Der spilte han med finnen Antti Ahokas, som han har konkurrert mye med helt siden juniordagene på 1990-tallet.

– Vi har reist og bodd på bed-and-breakfaster sammen, vi har unger i samme alder, og han har vært en jeg har følt jeg har levd litt parallelt med opp gjennom årene. Det var morsomt at min siste runde ble sammen med ham.

– Jeg følte på en måte at ringen ble litt sluttet.

Med 15 år på baken på Europa- og Challenge-touren legger Tage opp som Norges mest erfarne tourspiller. På spørsmål om hvilke råd han vil gi til andre unge spillere som har ambisjoner om å etablere seg på touren, trekker han spesielt frem to ting:

– For det første bør du like det du holder på med. Hvis du gjør det, trenger du strengt talt ikke jobbe en dag i livet ditt. 

– For det andre må du jobbe langsiktig og fokusere på å forsøke å bli litt bedre for hver dag. Det kommer til å være dager, måneder eller år som føles seigere enn andre, men så lenge du jobber mot langsiktige mål og forbedrer deg litt hele tiden, er det begrenset hvor dårlig det kan gå.

– Selv om jeg har mistet litt spenst, er jeg både bedre trent, bedre teknisk og spiller mer effektivt enn jeg gjorde da jeg ble proff i 2006. Golfen din må være under utvikling hele tiden, og du må tilpasse deg og holde deg oppdatert. 

Rojahn: – En viktig ressurs forsvinner

Øyvind Rojahn, toppidrettssjef i NGF, sier han har forståelse for Tages avgjørelse, men synes også det er vemodig at golfkarrieren hans nå er over.

– Golf-Norge mister en viktig ressurs og forbilde. Vi har ikke så mange spillere som har oppnådd de tingene Tage har gjort, og han vet bedre enn de fleste hva det innebærer å leve tour-livet. Det er synd at han nå trolig søker seg vekk fra golfmiljøet, men det er også helt naturlig. Han har vært i golfen siden han har vært liten gutt, og det er ikke mange andre idretter hvor man har så lange karrierer som i golf. Da skjønner jeg at man blir mett og får lyst til å prøve andre ting.

(Artikkelen fortsetter under)

Øyvind Rojahn i NGF sier Golf-Norge mister en verdifull ressurs når Tage nå legger opp. (Foto: NGF)

Rojahn sier Tages forbilledlige tålmodighet og harde arbeid har vært et eksempel til etterfølgelse for andre norske golftalenter som kommer etter ham.

– Han har holdt på til tross for ups-and-downs og skader. Han har gitt seg tid, jobbet hardt og langsiktig, og hatt troa på det han gjør. Han valgte på eget initiativ å stå utenfor Team Norway (NGFs proffsatsing, journ. anm.) og har heller gått sin egen vei og kjørt «all-in» på den veien. Det står det respekt av.

Tage er den tredje norske tourspilleren som legger opp denne høsten etter Tonje Daffinrud og Karoline Stormo. Rojahn sier det ikke er en tilfeldighet at flere spillere legger opp i en periode hvor det har vært ekstra tungvint å satse som profesjonell golfspiller.

– Selv før korona kom, har det vært mange spillere som har slitt med å få endene til å møtes, men nå har det blitt enda mer tungvint.

– Når man lever av golf, er man avhengig av å reise ut av landet. Reise har blitt mye vanskeligere, mange turneringer har blitt flyttet på og avlyst, den norske valutakursen er dårlig, flybilletter har blitt dyrere og mindre tilgjengelige, hotell er blitt dyrere, og reisene krever mye mer planlegging. Mange spillere har i tillegg blitt isolert på hotellrommene fordi de får tildelt en spesifikk tids-slot hvor de kan spille og trene.

– Alt dette i sum tærer naturligvis på både økonomien og motivasjonen, konstaterer Rojahn.