Fotballens superliga ble et av idrettshistoriens mest spektakulære mageplask. Eierne til tolv av verdens rikeste klubber ble enige om å starte en egen liga, kun for å bli satt ettertrykkelig på plass av egne tilhengere. Konseptet ble begravet allerede før det så dagens lys.

Men det er ikke bare i fotballens verden disse tankene er tenkt. Nå ønsker saudiske selskaper å lokke verdensstjerner vekk fra PGA Touren med enorme pengesummer, og bak kulissene har det brygget opp til konflikt mellom PGA Tour og den nye superligaen de siste månedene.

Nylig ga PGA Tour beskjed til sine medlemmer om at de nekte å delta i turneringen Saudi International fremover, ettersom den ikke lenger er en del av European Tour.

Avgjørelsen er en opptrapping av konflikten med den saudi-finansierte superligaen, der PGA Tour gjør det de kan for å stikke kjepper i hjulene for å beskytte sitt eget produkt og truer spillerne som eventuelt takker ja til å delta, med både bøter og utestengelse fra touren.

Penger lar seg imidlertid vanskelig stoppe i idretten, og denne uken melder Golfweek at planene om en saudi-støttet golfliga i aller høyeste grad skrider fremover.

(Artikkelen fortsetter under)

Greg Norman blir kommisjonær for den nye touren. (Foto: Getty Images)

I et privat møte på onsdag fikk Golfweek bekreftet at Greg Norman, en av tidenes beste golfspillere, kommer til å bli annonsert som kommisjonær for den nye turneringsserien. Det betyr at han nå kommer til å legge sin aktivitet som banedesigner i The Greg Norman Company til side.

– Det var en stor, stor avgjørelse for meg, men det viser hvor stor tro jeg har på dette. Det viser hvor mye jeg tror på folkene som har stått bak dette prosjektet fra å bare være noe vi har pratet om, til at vi nå snart går «live» og slår det første slaget til våren, sier Norman.

Golfweek-journalist Eamon Lynch går hardt ut mot Norman på kommentarplass og kritiserer australieren for å være en nikkedukke.

Det er velkjent at turneringsserien og lignende investeringer i idretten er en del av det saudiske regimets PR-kampanje for å «sportsvaske» sitt rennomé

– Greg Normans avtale med saudiene avslører lite om golfens fremtid, men den sier mye om ham som person, fastslår Lynch.

Trump-baner aktuelle

Det er foreløpig uvisst om den nye turneringsserien vil bli lansert som en egen liga, slik saudiene tidligere har pitchet med Premier Golf League, eller som et pilotprosjekt med noen få utvalgte turneringer, men planen er uansett oppstart allerede våren 2022.

Kilder av «No Laying Up», en av de største golfkontoene på Twitter, hevder at det i første omgang er snakk om tolv turneringer i både Midtøsten, Europa og USA, hvor blant annet Donald Trump sine baner i New Jersey, Skottland og Dubai er aktuelle arrangører.

Det vil i så fall bety at Trump inviteres inn i varmen igjen som turneringsarrangør etter at flere av de største tourene har boikottet ham i kjølvannet av hans mildt sagt kontroversielle presidentperiode.

«En eller annen fyr i et møte må ha foreslått: La oss trykke på alle mulige knapper for å forsøke å gjøre dette så kontroversielt som overhodet mulig», kommenterer en Twitter-bruker under innlegget til No Laying Up.

Ifølge den engelske avisen The Guardian har en spiller fra det amerikanske Ryder Cup-laget fortalt venner i sin innerste sirkel at han ble tilbudt svimlende 150 millioner dollar (!), nesten 1,3 milliarder kroner, for å forplikte seg til turneringsserien over en treårsperiode.

Fra før skal spillere som Dustin Johnson, Phil Mickelson, Adam Scott, Brooks Koepka, Bryson DeChambeau, Rickie Fowler og Justin Rose ha blitt tilbudt opp mot 50 millioner dollar hver seg for å takke ja til å være med.

I forbindelse med PGA Tour-turneringen som pågår i Bermuda i disse dager, ble Graeme McDowell, fjorårsvinneren av europatour-turneringen Saudi International, spurt om hva han tenker om Golfweeks avsløringer.

– De siste årene har vi spillere snakket sammen over noen øl om hva alt dette innebærer. Er det konstruktivt eller destruktivt hvis fem eller ti av de beste spillerne i verden forlater PGA-touren? Det ville åpenbart vært et stort problem, svarer McDowell i et intervju med The Golf Channel.

(Artikkelen fortsetter under)

Donald Trump er erklært persona non grata av de store tourene. Men ikke blant saudiene bak den nye superligaen. (Foto: Getty Images)

Det er imidlertid verdien på PGA Tours merkevare som åpenbart bekymrer nord-iren, og ikke hvordan et brutalt regime som gir blanke i menneskerettigheter, bruker golfsportens beste spillere til å renvaske imaget sitt.

På spørsmål om han selv kunne vurdert å delta i Saudi-ligaen dersom han ble tilbudt en plass, svarer han verken bekreftende eller avkreftende.

– Det er en helt ukjent størrelse akkurat nå, så det er vanskelig å kommentere. Er det bra eller dårlig for golf? Det er veldig vanskelig.

– Konkurranse er vanligvis bra for alle, men PGA Tours produkt er bedre enn noen gang, og det fortsetter å bli sterkere. Jeg har definitivt ikke fått noen kontrakt fra den nye touren, og jeg er definitivt veldig fornøyd hvor jeg er akkurat nå på PGA-touren.

Kommentar: Vaskehjelperne

McDowell er for øvrig en av åtte spillere som har søkt PGA Tour om dispensasjon for å delta i neste års Saudi International, som nå er en del av Asia Tour-paraplyen i stedet for europatour. Det samme har Dustin Johnson, Henrik Stenson, Lee Westwood, Tommy Fleetwood, Abraham Ancer, Kevin Na og Jason Kokrak

– Nyttige idioter for regimet

Planene om en ny superliga i golf er del av en langsiktig strategi om å få folk til å glemme Saudi-Arabias brudd på menneskerettighetene.

I forbindelse med Saudi International tidligere i år forklarte Saudi-Arabia-ekspert Reier Møll Schoder til Norsk Golf at golfproffene er blant de viktigste reklameplakatene for imaget kongefamilien ønsker å konstruere om «det nye» Saudi-Arabia.

Da Saudi International så dagens lys i 2019, bare måneder etter det brutale drapet på journalisten Jamal Khashoggi, fikk mange av spillerne hard medfart for å ukritisk stille opp i turneringen.

– Sport er i stor grad politikk, men mange av utøverne som deltar, er ekstremt upolitiske, og de sier selv at de ikke er det. Dette er en kjempeanledning for Saudi-Arabias regime å utnytte, for da slipper de de negative diskusjonene som de nettopp ikke ønsker, fortalte Møll Schoder til Norsk Golf.

Møll Schoder drev fra 2011 til 2020 bloggen «Den arabiske halvøy». Han har tidligere jobbet på den norske ambassaden i Saudi-Arabia og har blitt hyppig brukt som Saudi-Arabia-ekspert av norske medier.

Ifølge Møll Schoder har ikke situasjonen for befolkningen i Saudi-Arabia bedret seg de siste årene. Heller tvert imot.

– Hvis noe har det heller blitt verre etter at den nye prinsen kom til makten for noen år siden. Det er ikke mulighet for å uttrykke misnøye, og det har utviklet seg en ny og verre form for patriotisme. Selv om de har åpnet opp økonomien og gjør økonomiske fremskritt, vil jeg ikke si at de grunnleggende frihetene vi ser på som viktige, har endret seg.

(Artikkelen fortsetter under)

Det sendte nylig sjokkbølger i fotball-verden da det saudi-arabiske investeringsfondet nylig kjøpte opp Newcastle United. Det samme investeringsfondet står nå bak golfens nye superliga. Mohammad bin Salman (bildet) er prins i Saudi-Arabia og styrelederen i fondet. (Foto: Getty Images)

Saudi-Arabia praktiserer en svært streng tolkning av islamsk lov og har en av verdens høyeste statistikker for utførte henrettelser. 

Den saudiske befolkningen er nektet ytringsfrihet, kvinner er fortsatt underlagt mannlig verge og har ikke kontroll over egne liv, kvinner som har forsøkt å kreve rettigheter, har blitt fengslet, torturert og seksuelt mishandlet, og demonstranter risikerer å bli offentlig halshugget.

Møll Schoder sier kongefamilien har en finger med i spillet i alt som skjer i Saudi-Arabia, og det er lite i landet som kan skje uten at kongefamilien på et eller annet vis er involvert.

– Den nye kronprinsen i Saudi-Arabia er veldig inspirert av suksesshistorien i emiratene og måten de har åpnet for private investeringer. Saudi-Arabia investerer nå mye i ulik sport rundt om i verden for å få innflytelse. Og det er en grunn til at de gjør det. De ser at det funker.